The Best American Essays of the Century


by Joyce Oates, Robert Atwan

This singular collection is nothing less than a political, spiritual, and intensely personal record of America’s tumultuous modern age, as experienced by our foremost critics, commentators, activists, and artists. Joyce Carol Oates has collected a group of works that are both intimate and important, essays that move from personal experience to larger significance without severing the connection between speaker and audience.

From Ernest Hemingway covering bullfights in Pamplona to Martin Luther King, Jr.’s “Letter from Birmingham Jail,” these essays fit, in the words of Joyce Carol Oates, “into a kind of mobile mosaic suggest[ing] where we’ve come from, and who we are, and where we are going.” Among those whose work is included are Mark Twain, John Muir, T. S. Eliot, Richard Wright, Vladimir Nabokov, James Baldwin, Tom Wolfe, Susan Sontag, Maya Angelou, Alice Walker, Joan Didion, Cynthia Ozick, Saul Bellow, Stephen Jay Gould, Edward Hoagland, and Annie Dillard.

Copyright © 2000 by Houghton Mifflin Company
Introduction copyright © 2000 by The Ontario Review Inc.
ISBN 0-618-04370-5

    Contents


    Foreword by Robert Atwan     x

    Introduction by Joyce Carol Oates     xvii

    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    1903 : W.E.B. DU BOIS
                        Of the Coming of John   6

    1906 : HENRY ADAMS
                        A Law of Acceleration   20

    1909 : JOHN MUIR
                        Stickeen    28

    1910 : WILLIAM JAMES
                        The Moral Equivalent of War   45

    1911 : RANDOLPH BOURNE
                        The Handicapped   57

    1912 : JOHN JAY CHAPMAN
                        Coatesville   71

    1916 : JANE ADDAMS
                        The Devil Baby at Hull-House   75

    1919 : T.S. ELIOT
                        Tradition and the Individual Talent   90

    1923 : ERNEST HEMINGWAY
                        Pamplona in July   98

    1925 : H.L. MENCKEN
                        The Hills of Zion   107

    1928 : ZORA NEALE HURSTON
                        How It Feels to Be Colored Me   114

    1933 : EDMUND WILSON
                        The Old Stone House   118

    1935 : GERTRUDE STEIN
                        What Are Master-pieces and Why Are There So Few of Them   131

    1936 : F. SCOTT FITZGERALD
                        The Crack-Up   139

    1937 : JAMES THURBER
                        Sex Ex Machina   153

    1937 : RICHARD WRIGHT
                        The Ethics of Living Jim Crow: An Autobiographical Sketch   159

    1938 : JAMES AGEE
                        Knoxville: Summer of 1915   171

    1939 : ROBERT FROST
                        The Figure a Poem Makes   176

    1941 : E.B. WHITE
                        Once More to the Lake   179

    1944 : S.J. PERELMAN
                        Insert Flap "A" and Throw Away   186

    1949 : LANGSTON HUGHES
                        Bop   190

    1950 : KATHERINE ANNE PORTER
                        The Future Is Now   193

    1953 : MARY McCARTHY
                        Artists in Uniform   199

    1955 : RACHEL CARSON
                        The Marginal World   214

    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    1901 : MARK TWAIN
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    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    1901 : MARK TWAIN
                        Corn-pone Opinions   1

    Contributors’ Notes   285

    Notable Essays and Literary Nonfiction of 2016   291

    Notable Special Issues of 2016   301

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